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许多大的飞鸟,像信天翁,一双翅膀下面的毛是白的,上面的毛是黑的。过去人们解释,这是出于伪装的需要。但现在,科学家找到了另一种解释:这样的颜色有利于它们在空气中滑翔。

什么?翅膀颜色跟飞行有什么相干?你或许会问。

鸟类为了飞行,不是任何时候都需要拍动翅膀,很多时候它们可以翅膀一动不动地在空中滑翔。滑翔完全靠的是翅膀上下压力差造成的升力(这跟放风筝是一个道理);而在拍翅飞翔时,除了升力,还有推力。

科学家用热成像技术拍摄了信天翁在空中滑翔的情况。他们发现,信天翁的黑色上翼吸收阳光的效率很高,导致其比下翼温度高出10°左右。在一个开放的空间,气温高意味着气体密度小;密度小又意味着气压低,所以这就有效地降低了翅膀上方的气压,使它获得了额外的升力。此外,气体温度高,也降低了气体的粘滞性,从而减少了阻力。

所以,翅膀颜色对于鸟类的飞行是有影响的,尤其是那些经常滑翔的鸟类,包括信天翁、鹰。事实上,拥有一双黑色的翅膀代价不菲,因为需要制造黑色素来使羽毛变黑;如果用处不大的话,确实还不如保持白色省心。信天翁的翅膀是上面黑下面白,鹰的翅膀是全黑。但这没关系,关键是上翼的颜色。至于下翼,因为在背阴面,不管黑白,都不容易吸收阳光。

这个发现有助于我们制造飞行效率更高、更耐用的无人机。